¿Los peces duermen?

Todos necesitan dormir. Cada noche, la gente promedio realiza un ritual de sueño: nos cambiamos a pijama, nos metemos en nuestras camas cómodas, cerramos los ojos y entramos en un estado de reposo. Nuestros corazones se ralentizan, respiramos lenta y regularmente, y nuestros músculos se relajan. Una o dos veces por hora nos damos la vuelta, pero ya no estamos sintonizados con nuestro entorno. Pasamos unas 8 horas al día durmiendo, eso es un tercio de nuestras vidas.

Dormir significa diferentes cosas para diferentes formas de vida animal. los Diccionario veterinario integral de Saunders lo resume bastante bien: un período de descanso durante el cual la volición y la conciencia están en suspenso parcial o completo y las funciones corporales parcialmente suspendidas; un estado conductual marcado por una postura inmóvil característica y sensibilidad disminuida pero fácilmente reversible a estímulos externos.

La mayoría de los animales tienen algún patrón diario de descanso y actividad, y en muchas especies estos ciclos diarios son similares a las personas que corren durante el día y luego se acuestan por la noche y no hacen nada o duermen. Se cree que los peces no son diferentes, aunque es un tema controvertido. Algunos peces se quedan muy quietos, experimentando un período de calma (reposo) que podríamos llamar sueño. Los buzos a menudo manejan peces de arrecife en medio de la noche sin sobresaltarlos e incluso pueden sacar algunas especies del agua antes de que se despierten. Los peces tropicales de agua dulce en los acuarios domésticos parecen estar descansando inmediatamente después de encender las luces en una habitación que se ha oscurecido durante varias horas. Desafortunadamente, los peces no tienen párpados, por lo que es difícil saber si están dormidos o no.

¿Por qué dormimos?

Nadie sabe con certeza por qué duermen las criaturas. Pero hay dos teorías básicas:

  • El sueño tiene una función restauradora: es posible que el sueño ayude al cuerpo a recuperarse de todo el trabajo que realizó mientras estaba despierto.
  • El sueño tiene una función adaptativa: es posible que duerman para protegerse o conservar energía. Cuando los peces se trasladan a sus escondites para descansar, sus necesidades corporales disminuyen y evitan que los coman.

Diferentes golpes

Dormir puede significar diferentes cosas para diferentes peces. Algunos peces y anfibios reducen su conciencia, pero nunca se vuelven inconscientes como lo hacen los vertebrados superiores. Los peces tienen períodos de tiempo cuando se vuelven menos conscientes de su entorno, pero sus ondas cerebrales no cambian y no exhiben sueño REM. No están completamente dormidos, pero tampoco parecen estar completamente despiertos.

Algunos peces se someten a un ciclo de sueño anual. Hibernan y su tasa metabólica se ralentiza. Aunque no hibernan como los mamíferos, a medida que las temperaturas ambientales caen, su tasa metabólica y actividad disminuyen, y entran en estupor y dejan de alimentarse. Por lo general, adoptan una posición hacia el fondo del estanque.

Algunos peces practican la estivación, un estado de letargo o latencia en el que pasan tiempo durante los períodos cálidos y secos para protegerse de la deshidratación. El pez pulmonado africano se entierra en el barro y sobrevive a la estación seca protegida por un capullo de barro en el lecho del río. Las carpas pasan el invierno parcialmente enterradas en el lodo del lago, y en los países tropicales muchos peces duermen, o se estiman, durante los meses de verano cuando los pantanos y ríos se secan. La perca caminante y el pez pulmonado se entierran en el lodo, dejando solo un orificio de aire abierto, y respiran por medio de sus pulmones. Uno de los gobios del delta del río Ganges cava una madriguera y duerme durante los meses secos con solo la punta de su cola tocando el agua. Aparentemente respira por la cola.

Algunos peces hacen preparaciones elaboradas para dormir. En el libro de David Feldman ¿Cuándo duermen los peces?, un científico describe el ritual nocturno de un pez loro cansado que vive en los arrecifes cerca de la costa. El pez loro se aprieta en una grieta en el arrecife. Una vez asentado, comienza a exudar una mucosidad gelatinosa, que forma una membrana protectora sobre su cuerpo, y luego se duerme profundamente.

Algunos peces permanecen inmóviles en el agua durante la noche, mientras que otros peces, como el pez roca y el mero, no parecen dormir en absoluto. Descansan contra las rocas, apoyándose con sus aletas. Algunos peces de agua dulce, como el bagre, nadan bajo un tronco o en la orilla del río para refugiarse durante el día.

Finalmente, algunos peces no ocultan el hecho de que toman una siesta ocasional. Uno de los hábitos favoritos de la locha de payaso, que ha alarmado a la mayoría de los nuevos poseedores de lochas de payaso en el pasado, es descansar en el fondo del acuario sobre sus costados. Parecen estar muertos o enfermos, pero esta es solo una de las posiciones que adoptan cuando descansan.

Es probable que los peces duerman de alguna forma, ya sea disminuyendo la velocidad o deteniéndose por completo, ya sea escondiéndose o haciéndolo al aire libre. Pero cuando duermen, la más mínima ondulación en el agua los perturbará. Sin embargo, de alguna manera descansan, igual que nosotros.