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Corales: Entendiendo los Arrecifes

Corales: Entendiendo los Arrecifes

Los corales han soportado todo tipo de condiciones ambientales a lo largo de los 500 millones de años que han existido. Mantener un espécimen vivo con un legado tan rico exige un conocimiento general de cómo viven en la naturaleza. Entonces puede comenzar a comprender cómo ciertos comportamientos pueden desarrollarse en su tanque.

La impresionante belleza del arrecife de coral ha sido durante mucho tiempo un atractivo popular para los turistas y entusiastas de la marina. Pero esta atracción no ha tenido un costo para la salud de muchos de los arrecifes. Durante la última década, los científicos han tratado de aumentar la preocupación pública por estos entornos, ya que han observado hebras gruesas y esteras de algas que crecen progresivamente en las coloridas murallas de los arrecifes de coral. Con tantas especies viviendo dentro y alrededor de los arrecifes, lo que afecta su salud para bien o para mal no es una pregunta fácil de responder. Recientemente, los investigadores incluso han llegado a un acuerdo sobre lo que podría definir un arrecife "saludable".

Las cabezas de coral de diferentes formas y colores que se ven en un arrecife son en realidad comunidades de muchos animales individuales, llamados pólipos, que, en promedio, no son más grandes que una cabeza de borrador. Observe de cerca un pólipo y verá tentáculos que alcanzan el cielo desde una base en forma de tronco, alrededor del cual el pólipo ha construido un hogar de carbonato de calcio o coralita.

Cómo los corales cambiaron el mundo

Uno nunca adivinaría que esta pequeña criatura ha remodelado el planeta Tierra más que ninguna otra, incluidos los humanos. Los corales hermatípicos, los constructores de arrecifes, forman grandes colonias que pueden abarcar miles de kilómetros, como la Gran Barrera de Coral de Australia. Solo una delgada capa en la superficie está realmente viva porque a medida que crece un pólipo, construye su nuevo hogar sobre el anterior.

Con el tiempo geológico, este crecimiento ascendente y externo ha creado losas de piedra caliza pura de un kilómetro de espesor, algunas de las cuales han sido dobladas en cordilleras por fuerzas tectónicas. En algunos casos, estas gruesas capas de piedra caliza alcanzan miles de pies en la Tierra como lo hacen debajo de partes de Texas y el Golfo Pérsico, donde los coralitos vacíos se han convertido en depósitos naturales de nuestros depósitos de petróleo.

Mientras viven, los arrecifes brindan protección natural a las áreas costeras, criaderos de varias pesquerías importantes y muchos dólares para turistas. Y recientemente, los científicos han descubierto que muchas especies de arrecifes pueden ser la clave de enfermedades humanas, como el cáncer y la artritis.

Mantener la calidad del agua

Aunque los invertebrados de los arrecifes son muy diferentes en forma y función, lo único que todos tienen en común es la necesidad de la calidad del agua. Mantener un ambiente estable es el mayor desafío para mantener un sistema de arrecifes saludable. El agua clara, libre de contaminantes, sustancias orgánicas y sedimentos, y un sustrato duro sobre el cual pueden asentarse las larvas, son mostos absolutos para mantener felices a los corales.

Los corales, animales de la clase Anthezoa en el filo Cnidaria, son los más prolíficos en los trópicos, entre las latitudes 25 ° N y 25 ° S, porque las temperaturas del agua raramente descienden por debajo de mediados de los 60 o 70, el rango mínimo de la mayoría de los corales hermatípicos. Prefieren salinidades de aproximadamente 35-38 ppm, aunque algunos de los arrecifes más espectaculares del mundo, como los del Mar Rojo, viven en una salinidad promedio de 40 ppm.

Debido a que tienen pequeños simbiontes fotosintéticos que viven en sus tejidos, los corales necesitan al menos 10 a 12 horas de luz todos los días. Las algas simbióticas, llamadas zooxantelas, no solo le dan a los corales su color, sino que también proporcionan los nutrientes necesarios a su huésped que a su vez le permiten al coral construir y mantener su pequeño departamento de piedra caliza.

Cuando los corales están estresados, como cuando la temperatura del agua o la salinidad se vuelven demasiado extremas durante un período prolongado de tiempo, expulsan sus zooxantelas y se vuelven pálidas y se desvanecen. Si las malas condiciones continúan, los corales eventualmente se volverán blancos. Este fenómeno, conocido como "blanqueamiento", se observó a gran escala alrededor de las Islas Galápagos durante el evento El Niño de 1998-1999. Los corales de su tanque harán lo mismo si no se sienten bien. A veces, el coral puede recuperarse, a veces no.

Preservando los arrecifes

A medida que las corrientes atraviesan el arrecife, los pólipos pastan en las larvas y el plancton, que sacan del agua con los brazos cargados de miles de células punzantes. Bajo condiciones que son demasiado altas en nutrientes, llamadas "eutróficas" en los sistemas naturales, las algas sobrecrecerán los pólipos de coral en un abrir y cerrar de ojos, privando al coral de comida y sus simbiontes de luz esencial. La escorrentía de fertilizantes y las aguas residuales son los principales contribuyentes a dicha transformación.

Debido a que los entornos de arrecifes se encuentran entre los más productivos del mundo, al proporcionar un vivero y albergar muchas especies diferentes (y deliciosas), como langosta, mero, pargo y anguila, experimentan una tremenda presión de pesca y las prácticas destructivas que a menudo vienen con eso. El uso de explosivos, venenos y redes descuidadas (que dañan el revestimiento mucoso en una comunidad de coral) son métodos de pesca comunes. Como resultado, muchas áreas de arrecifes se han convertido en poco más que montículos de escombros. En el sudeste asiático, por ejemplo, los pescadores locales ahora viajan miles de millas para pescar a lo largo de arrecifes distantes en el Pacífico Sur en un esfuerzo por satisfacer el hambriento mercado de sushi.

Las especies de arrecifes también se pescan mucho en el comercio de acuarios de pasatiempos, que usted, como concienzudo cuidador de arrecifes, debe recordar. Como un aficionado que quiere conservar los corales, que generalmente se cosechan de la naturaleza, no puede negar que usted es parte del problema. Pero si mantiene sano a su coral y mantiene solo aquellas especies de acuarios que se crían en cautiverio, en su lugar, puede convertirse en parte de la solución.

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